Samburu National Reserve

El complejo formado por las reservas de Samburu, Buffalo Springs y Shaba constituye uno de los lugares más interesantes de Kenia y es único por varios motivos. Se trata de los entornos protegidos más accesibles y visitados del norte del país, en el borde de lo que antiguamente se conocía como NFD o Northern Frontier District (Distrito de la Frontera Norte), o a la inversa, son las reservas más remotas e inaccesibles de entre las más populares. También es el lugar donde es más fácil contemplar algunas especies poco frecuentes en Kenia o de difícil observación en otros parques, ya que únicamente se encuentran al norte del Ecuador. Entre ellas destacan la cebra de Grevy, la jirafa reticulada y el oryx beisa.


Desgraciadamente, estas tres reservas ofrecen también el ejemplo más flagrante de una práctica que personalmente considero abusiva, aunque sea para una buena causa. Samburu y Buffalo Springs son reservas adyacentes, únicamente separadas por un río. Dado que el río marca la frontera entre dos distritos diferentes y que las reservas son gestionadas por las autoridades de distrito, en teoría es necesario pagar la entrada a las dos reservas por separado, cuando en realidad constituyen un único entorno natural. Lo más curioso de todo es que la posibilidad de cruzar de uno a otro sin pagar la doble entrada parece depender exclusivamente de la voluntad de los rangers, por supuesto sin utilizar el recurso de la "propina" que personalmente rechazo. Hay un puente que cruza el río a unos 3 km río arriba del Samburu Lodge.


La condición de frontera de esta región también se refiere a los tradicionales problemas con las guerrillas somalíes que acontecen con cierta frecuencia al norte de esta zona. Poco después de la creación de las tres reservas, en los 60-70, éstas permanecieron cerradas durante varios años a causa de los continuos ataques de los rebeldes. A pesar de esto y de los más recientes problemas de seguridad tristemente protagonizados por los rangers, la visita a estas reservas es obligada dentro del itinerario básico. Inicialmente, Buffalo Springs ocupaba ambas orillas del río Ewaso Nyiro (Uaso Ngiro, "Aguas Oscuras") a lo largo de 16 km, pero posteriormente la zona al norte del río fue separada como reserva independiente, ya que esta área pertenece al distrito de Samburu ("mariposa" en la lengua Maa) y la orilla sur está bajo la jurisdicción del distrito de Isiolo, al que también pertenece Shaba. Este último distrito pertenece a la provincia oriental, mientras que el distrito de Samburu se encuentra en la provincia de Rift valley.


Shaba, la menos visitada de las tres, es también la más extensa, con 239 km². Samburu y Buffalo Springs tienen superficies similares, 165 km² la primera y 128 km² la segunda. La zona ha estado ocupada tradicionalmente por el pueblo Samburu, una tribu nómada de origen paranilótico estrechamente emparentada con los Maasai.


El panorama del complejo de Samburu es un preludio a lo que espera al viajero que se adentre en las tierras septentrionales, de ahí su calificación tradicional como frontera: sabana árida de espinos, matorral seco y acacias achaparradas y dispersas. Las polvorientas llanuras se rompen en pequeñas colinas, destacando la elevación de Koitogorr en Samburu (1.245 m) y, asomando en la lejanía, la cumbre plana de la montaña roja de Ol Olokwe. El calor extremo, a pesar de la altitud muchas veces superior a los 1.000 m, y la desolación del paisaje, son ingredientes fundamentales del encanto de Samburu y sus reservas vecinas: es el rostro de la Africa menos hospitalaria y quizá por ello más orgullosa. A primera vista, estas reservas podrían parecer un desierto faunístico. En realidad, la sabana semidesértica es el hábitat preferido por ciertos mamíferos adaptados a este ecosistema duro e inhóspito, algunos de ellos poco frecuentes en otros parques de clima menos riguroso.


Bien es cierto que la mayor parte de la fauna se reúne alrededor de las escasas zonas húmedas, principalmente las riberas del río Ewaso Nyiro, que trae hasta la región el agua de los Aberdares, y los manantiales cristalinos de Buffalo Springs, en el sector oriental de la reserva del mismo nombre, formados por el afloramiento de corrientes subterráneas que nacen en el monte Kenia. Las zonas húmedas dan origen a una vegetación más exuberante, con bosques de palmeras-dum, bifurcadas y de aspecto prehistórico, bosques ribereños y praderas. La concentración de fauna en las charcas y corrientes facilita enormemente la contemplación de los animales, quienes a su vez observan con extrañeza a los turistas que se bañan en una de las piscinas de Buffalo Springs que está acondicionada para ello.


Más allá de Samburu y Buffalo Springs, el río continúa su camino bordeando la reserva de Shaba por el norte. Este lugar toma su nombre de un cono volcánico que domina la llanura y cuya corriente de lava se cruza para acceder al lodge. Más allá de Shaba, el río serpentea hasta las cataratas de Chanler's Falls, para morir finalmente en el pantano de Lorian Swamp. El paisaje de Shaba está sembrado de suaves colinas y sus cuatro fuentes naturales le confieren un nivel de humedad muy superior al de sus reservas vecinas, hasta tal punto que durante las lluvias, las pistas de Shaba sólo son accesibles a vehículos todo-terreno. En general, la reserva está menos desarrollada y es por tanto más apacible y solitaria que sus dos hermanas. Shaba es conocido por ser el lugar donde en 1980 fue asesinada por los furtivos Joy Adamson, la autora de "Nacida libre". En el momento de su muerte, la famosa conservacionista estaba embarcada en un proyecto de reinserción en el medio natural de leopardos criados en cautividad.  


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