Lake Nakuru National Park

El Nakuru es uno de los lagos sódicos del Rift Valley y un fantástico santuario de aves, sus orillas pobladas en otros tiempos hasta por más de un millón de flamencos. Frecuentemente se utiliza el tópico que lo define como "el mayor espectáculo ornitológico de la Tierra", según una frase del famoso ornitólogo Roger Tory Peterson que, como toda frase de este estilo, se utiliza hasta la saciedad con fines promocionales. Lo cierto es que durante los últimos años, los flamencos han desaparecido esporádicamente para reaparecer después de forma tan misteriosa como se fueron, pero siempre en números mucho menores.


El parque fue inaugurado como tal en 1968, aunque desde 1961 existió un santuario de aves en el sector sur del lago. Con el apoyo del World Wildlife Fund, el gobierno de Kenia emprendió un plan de adquisición de las tierras adyacentes para ampliar el área protegida. Ya en 1964, el santuario incluía el lago entero, cuya superficie varía con las lluvias entre 5 y 40 km², además de una franja de terreno a sus orillas. Desde su proclamación como parque nacional, las autoridades y organizaciones conservacionistas continuaron ganando la batalla a la propiedad privada y a los asentamientos humanos, ampliándose aún más las fronteras del parque en 1968 y 1974 hasta su extensión actual de 188 km².


Aunque las fotos de esta página no permitan adivinarlo, lo cierto es que el parque se encuentra a tan sólo 4 km de distancia de la populosa ciudad de Nakuru. Esto tiene consecuencias varias, pero casi todas de signo negativo para la conservación de este espacio natural. Después del Nairobi National Park, éste es el segundo parque más accesible, ya que Nakuru es la cuarta ciudad del país y capital del Rift Valley. El parque recibe por ello un alto número de visitantes, más de 100.000 cada año, de los cuales una gran proporción corresponde a ciudadanos de Kenia y residentes.


Pero el tráfico de vehículos no es la única ni la mayor de las amenazas: los vertidos incontrolados desde la cercana ciudad provocan una fuerte degradación del entorno, hasta tal punto que en épocas críticas los flamencos han desaparecido por completo del parque. En 1994-95 se produjeron muertes masivas de flamencos menores causadas por envenenamiento de las aguas con metales pesados y toxinas, debido a un conjunto de factores de origen climático y humano que produjeron el sobrecrecimiento de cianobacterias y algas verdeazuladas tóxicas. En aquella ocasión se puso en marcha un plan para el tratamiento de los residuos urbanos e industriales de la ciudad de Nakuru, para la monitorización de las aguas y la contaminación y para la protección de la cuenca del lago.


Por otra parte, la presión de la población circundante sobre el medio natural y de los furtivos sobre los rinocerontes ha obligado a cerrar por completo el perímetro del parque con 74 km de valla metálica. El primer vallado se realizó en 1976, reforzándose diez años después con una alambrada eléctrica alimentada por energía solar, gracias a la cooperación del británico Rhino Rescue Trust.


Las medidas están destinadas a proteger un espacio de excepcional importancia para la conservación de la fauna, no sólo la diversidad de aves que inspiró la creación del parque sino también un gran número de especies de mamíferos, originarios del parque o introducidos, que viven y crían allí con éxito. Entre los últimos se encuentran los rinocerontes. El parque fue declarado santuario para la protección de estos grandes y amenazados animales en 1987. Desde entonces, la reintroducción de ejemplares de las dos especies, blancos y negros, ha convertido a Nakuru en uno de los principales refugios de rinocerontes en Kenia y en el parque donde el visitante puede contemplar fácilmente dos de las cinco especies de rinocerontes que sobreviven en el mundo.


El parque ocupa el lago y una orla de terreno alrededor de las orillas norte, este y oeste, mientras que hacia el sur el recinto se extiende hasta la cascada Makalia, que marca el límite sur. Las orillas del lago están rodeadas de terrenos pantanosos, que durante las épocas más secas desaparecen para dejar al descubierto grandes placas blancas de sal. El bosque ribereño se abre hacia el sur en una sabana de acacias y arbustos. Las orillas oriental y occidental están enmarcadas por elevaciones que ofrecen magníficos miradores sobre el lago: Lion Hill, Baboon Cliff y Out of Africa. Al oeste, los Baboon Cliffs (Acantilados de los Babuinos) son el hábitat preferido de algunas de las especies del parque, mientras que al este, una parte de Lion Hill está ocupada por un magnífico bosque de Euphorbia o cactus candelabro, que dan al paisaje un aspecto prehistórico. En el parque existen varios sitios de picnic y junto a las orillas del lago se han erigido escondites (hides) para observar a las aves.


Además de aves y rinocerontes, el parque cuenta con un gran número de especies de mamíferos, entre las que se encuentran los carnívoros como el león y el leopardo.


La cercanía del parque a la ciudad y los frecuentes conflictos entre la conservación del medio natural y el desarrollo de los asentamientos humanos han alentado varias iniciativas destinadas a mejorar las condiciones de vida de la población local y facilitarles el conocimiento de este espacio único. El Kenia Wildlife Service ha financiado proyectos de educación y sanidad, destinados a la construcción de aulas, compra de equipamiento y libros, construcción de dispensarios, etc. Por otra parte, el parque dispone de un autobús que por un precio módico ofrece visitas guiadas al parque a los vecinos de Nakuru.  


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